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Ecologia de Populações

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Predação

Comportamento e Processo

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A predação é uma interação trófica entre  espécies, em qual uma espécie usa outra espécie como alimento. A predação é um processo de grande importância e pode influenciar a distribuição, abundância e diversidade de espécies. Geralmente, a predação pode  resultar num aumento do tamanho da população do predador e uma diminuição do tamanho da população da presa. Estes efeitos sobre a população de presas podem indiretamente alterar a abundância de outras espécies. Um exemplo desse tipo de efeitos indiretos da predação envolve a cascata trófica. Como o nome indica, uma cascata trófica ocorre quando os efeitos da predação de  cascata para embaixo  da teia alimentar  afeitam as plantas e outras espécies que não são diretamente consumidas predador. Normalmente, uma cascata trófica envolve uma alimentação  de predador sobre herbívoros e reduz a abundância dos herbívoros, que então libera as plantas de pressão de herbivoria o que resulta no aumento da biomassa da vegetação. Além de tais efeitos ecológicos da predação, que ocorrem em escalas de tempo de uma ou poucas gerações dos organismos envolvidos, a predação também desempenhou, e continua a desempenhar um papel importante ao  longo do tempo evolutivo na formação do fenótipo de muitas espécies.

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Pela definição mais geral, a predação é uma classe de interações ecológicas em que uma espécie se beneficia de outras espécies (o predador), enquanto a segunda espécie é prejudicada (a presa). O canibalismo é simplesmente predação de outro indivíduo da mesma espécie. Outro exemplo desta classe geral de interações é parasitismo, e como na predação, uma espécie se benéfica (o parasita), enquanto o segunda é prejudicada (o hospedeiro). A distinção entre estes dois tipos de interações é que, tipicamente, um predador mata sua presa de forma mais ou menos imediata (por  exemplo, um tubarão comendo uma lata de atum ou uma planta carnívora consumindo uma mosca), enquanto um parasita se alimenta por um longo período de uma vida do hospedeiro (por exemplo, uma sala de tênia no corpo de um cervo). Finalmente, herbivoria ocorre quando um animal utiliza uma planta como alimento. Na maioria dos casos, um único ato de herbivoria não mata uma planta.

Dado o forte impacto de predadores sobre a dinâmica populacional e adequação de suas presas, não é surpreendente que a predação tem sido um importante fator de moldagem da evolução das características de ambos os predadores e presas. O processo de seleção natural favorece os predadores individuais com características que as tornam mais eficazes na obtenção de presas, provocando a evolução das características de predador que lhes permitam de forma mais eficaz de captura ou se alimentam de presas, enquanto que as presas evoluíram as características que melhoram sua capacidade de fuga ou evitar a predação.

Os predadores evoluíram uma variedade de técnicas para capturar, subjugar, ou explorar as suas presas (por exemplo, a velocidade, os dentes  e garras afiados,  e camuflagem) enquanto que as presas têm evoluído de uma variedade de mecanismos de defesa contra a predação, que lhes permitam escapar de seus predadores ou reduzir a sua conveniência como presa (por exemplo, velocidade rápida, camuflagem, um comportamento cauteloso, defesas físicas e químicas). Mesmo as plantas podem utilizar defesas químicas para dissuadir os herbívoros. Enquanto alguns predadores ativamente as suas presas, enquanto outras utilizam uma estratégia de emboscada de "senta e espera. As aranhas orbiculares podem  atrair suas presas com a geometria da teia. Geralmente, são mais fortes as pressões seletivas sobre a presa do que o predador. Essa máxima tem sido chamado de "princípio de jantar da vida": uma raposa ataca sem sucesso a um coelho,e  em seguida, ele perde apenas uma refeição, enquanto que se um coelho, tentando escapar de uma raposa, é capturada, ela perde a sua vida.

 

Como os predadores impõem uma pressão seletiva sobre as presas, enquanto que as presas Impõem reciprocamente  pressões seletivas sobre os seus predadores, a  co-evolução entre predadores e presas deve ser comum. Por exemplo, ao longo do tempo, a predação por raposas deve selecionar para coelhos mais rápidos, que, por sua vez, seleciona para as raposas mais rápidas, que por sua vez, seleciona para coelhos mais rápidos, e assim por diante. Essa "corrida armamentista" entre predador e presa (e entre os parasitas e seus hospedeiros) influenciou fortemente as características de muitas plantas e animais. Por exemplo, a intensa predação e a herbivoria característica de recifes de coral resultou na evolução das defesas químicas nocivas (toxinas) e defesas físicas (espinhos e cascas) em muitas das algas e invertebrados sésseis que dominam os recifes.

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